בזמן שפלייאוף לא ישנים והלילה: הפניקס סאנס ניצחו באליפות המערב ועלו לגמר.

 

לוס אנג'לס קליפרס 103 – פניקס סאנס 130 פניקס עלו לגמר

הפניקס סאנס בגמר. בעקרון המשפט הזה לבד מספיק, אבל נוסיף כמה מילים.

זה היה משחק מאוד אגרסיבי עם המון דחיפות ולחימה. ובסופו כריס פול הוביל את פניקס סאנס לאליפות המערב. פול היה מדהים עם 41 נקודות יחד עם 8 אסיסטים, 4 ריבאונדים ו-3 חטיפות. אה כן, 0 איבודים. בצד השני פול ג'ורג' סיים עם 21 נקודות לקליפרס אך היה זה מרכוס מוריס שהוביל את הקליפרס עם 26 נקודות בהפסד. התרומה שלהם כמובן, לא הספיקהלהחזיק את הקליפרס לעוד משחק.

עם הנצחון הזה פניקס הולכים לשחק בבמה הכי גדולה שאפשר נגד מי שתעלה מהמזרח. פול והסאנס ישחקו נגד מילווקי או אטלנטה על הזכות להניף את גביע לארי אובראיין.

כמה נקודות:

הולכים לחגוג כמו ב-1993: עד העונה פניקס לא היו בפלייאוף כעשור ולא סיימו מעל 50% מאז 2014. כשהם הביאו את כריס פול בטרייד בקיץ, הם עשו זאת קודם כל כדי לסיים את הבצורת. זו הייתה המטרה העיקרית וזה אפילו לא היה בטוח בתחילת העונה שיצליחו לאור העומק של המערב וטורניר הפליי אין.

כמה חודשים קדימה והם לא רק הגיעו לפלייאוף. הפניקס סאנס הם אלופי המערב ועולים לגמר לראשונה מאז 1993, ורק בפעם השלישית בתולדות המועדון. הם ישחקו נגד מילווקי או אטלנטה שכרגע בשיוויון 2-2 ושתיהןם עם כוכבים פצועים.

כן, כנראה שידברו על כך שזה המוטיב עבור פניקס בפלייאוף הללו, החל מאנת'וני דייוויס בסיבוב הראשון נגד הלייקרס, ג'מאל מוריי בסיבוב השני נגד דנבר וקוואי לנארד כעת מול הקליפרס. אבל זה לא משנה ולא צריך לשנות. אליפויות זה חקוק בהיסטוריה, וזה לא שהסאנס היו נטולי פציעות. כזכור כריס פול סוחב פציעה בכתף מאז הסיבוב הראשון, והיה שני משחקים בחוץ בגלל פרוטוקול קורונה.

ואגב כריס פול…

 

כריס פול סוף סוף. כריס פול הוא אחד מהרכזים הטובים בהיסטוריה של המשחק. זה היה ברור כבר שנים, וישאר נכון לא משנה מה יקרה בשארית הקריירה שלו. אך למרות כל הגדולה והיכולות המרשימות שלו, אי אפשר להתעלם מחוסר ההצלחה שלו בפלייאוף עד כה. לפני העונה הזו הוא היה רק פעם אחת בגמר האיזורי ומעולם לא הגיע לגמר.

כעת סוף סוף הוא שם. עדיין נותרה עבודה לעשות בדרך לטבעת ראשונ, אך אחרי 16 עונותו-5 קבוצות שונות, הוא הגיע לגמר. "זה נשמע טוב. זה נשמע ממש טוב." אמר פול אחרי המשחק.

אחרי כל מה שהוא עבר, בקריירה ובפלייאוף, פול נראה נחוש לא לתת לעוד הזדמנות לחמוק לו מבין האצבעות. בשלב כלשהו ברבע השלישי הקליפרס רצו 10-0 וצמצמו את ההפרש ל-7 נקודות בלבד. מהנקודה הזו פול לקח את המושכות לידיו ופשוט היה נחוש לסיים את המשחק.

הוא הגיב בריצת 8-0 אישית עד לסוף הרבע, וקלע את 14 הנקודות הבאות של הסאנס בדרך לבניית היתרון הגדול שלהם. ואז הוא פשוט המשיך לקלוע כדי שהקליפרס אפילו לא יחשבו על לחזור. בדרך הוא עצבן כל כך את פאטריק בברלי עד שהגארד של הקליפרס דחף אותו בגב במהלך פסק זמן, והורחק מהמשחק.

בסופו של דבר, כריס פול קלע 41 נקודות, הוסיף 4 ריבאונדים ו-8 אסיסטים עם 16-24 מהשדה. זה משווה שיא פלייאוף אישי שלו, וגם השני בהיסטוריה בפלייאוף לשחקן מעל גיל 36. ניתן היה לראות כמה זה חשוב לו המעמד כשהלך לחגוג עם מאמנו וחברו הותיק מונטי וויליאמס

הריצה של הקליפרס הגיעה אל קיצה. לפני כחודש אחרי שהפסידו את שני המשחקים הראשונים בסיבוב הראשון נגד דאלאס, התגובות היו מיד שהקליפרס הם אותם הקליפרס, והבדיחות הישנות צפו ועלו. זכרונות מהקריסה שלהם אחרי יתרון 3-1 שנה בפלייאוף שעבר, ונדמה היה שהם בדרך לעונה מאכזבת נוספת. אך אלה לא היו הקליפרס הישנים. זו הייתה קבוצה שונה לחלוטין באופיה.

הם ניצחו 4 משחקים  נגד המאבריקס, נפלו למינוס 0-2 בסיבוב השני נגד הג'אז ואז שוב ניצחו 4 משחקים ברצף. והם עשו זאת למרות פציעה של קוואי לנארד במשחק 4, ולמרות מינוס 25 במשחק 6. וגם כשהיו במינוס 0-2 בגמר המערב ללא הכוכב שלהם, הם המשיכו להילחם, ומשכו את הסדרה ל-6 משחקים.

בסופו של דבר, פצועים וחסרים, לא נשאר להם מספיק כדי להתגבר על הסאנס. פול ג'ורג' ששיחק 100 דקות יותר מכל אחד אחר בפלייאוף, רץ כבר על אדים. נזכיר שהקליפרס היחידים שהיו ללא מנוחה כל הפלייאוף  של יותר מיומיים – יומים אחרי משחק 7 כבר שיחקו נגד יוטה, ויומיים אחרי המשחק שם כבר שיחקו נגד פניקס. והם פשוט כבר לא יכלו לשחק באותה אינטנסיביות הגנתית. הם החלו להתאדות במחצית השניה של משחק 6 ושם הסתיים.

אך בעוד השנה השניה של קוואי לנארד ופול ג'ורג' בקליפרס עדיין לא הביאה תואר כלשהו, לקליפרס יש הרבה במה להתגאות אחרי הריצה הזו. הם הפגינו המון נחישות וחוסן שוב ושוב, הגיעו לגמר המערב לראשונה בתולדות המועדון ושינו בהחלט את תדמית המועדון.